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El caso de cáncer más antiguo data de hace 1,7 millones de años.


En la región sudafricana conocida como “La Cuna de la Humanidad”, un área rica en fósiles, un equipo de científicos ha encontrado el caso más antiguo que se conoce de una de las enfermedades más mortales del planeta.
Mediante escáneres en 3D, los investigadores han diagnosticado un cáncer muy agresivo conocido como osteosarcoma en el hueso del dedo del pie de un pariente humano que murió en la cueva de Swartkrans, con una antigüedad de entre 1,6 y 1,8 millones de años.
El descubrimiento –publicado recientemente en el South African Journal of Science, sugiere que, aunque el estilo de vida moderno ha incrementado la incidencia del cáncer especialmente en los países industrializados, los factores desencadenantes de esta enfermedad se encuentran profundamente integrados en el pasado evolutivo del ser humano.
“Puedes optar por la dieta paleo, puedes vivir en un medio tan limpio como quieras, pero la capacidad para contraer estas enfermedades es antigua y se encuentra dentro de nosotros sin importar lo que hagamos”, explica el co-autor del estudio, Edward Odes, de la Universidad de Witwatersrand.
La amenaza fantasma.
El origen exacto del cáncer siempre ha sido un tema de debate debido, en parte, a la escasez de pruebas históricas. La referencia más antigua a esta enfermedad se atribuye al gran físico egipcio Imhotep, que vivió en torno al 2.600 a.C. En sus escritos, Imhotep describe una aflicción caracterizada por “una masa protuberante en el pecho” que era resistente a todas las terapias conocidas entonces.
Pero los textos más antiguos tienen poco que ofrecer acerca de la enfermedad y no se han registrado descripciones anatómicamente precisas sobre los tumores malignos antes de finales del siglo XVIII.
El argumento más probable que explica por qué el cáncer parece ser relativamente un recién llegado dentro de los registros históricos es que la mayor parte de los afectados suelen tener 65 años o más, y durante mucho tiempo pocas personas alcanzaban esa edad.
“La civilización no ha causado el cáncer, sino que al extender la esperanza de vida humana, la civilización ha ‘desvelado’ el cáncer”, escribe el oncólogo Siddharta Mukherjee en su libro “The Emperor of All Maladies”.
En 1990, por ejemplo, las autopsias llevadas a cabo a momias peruanas de miles de años de antigüedad revelaron al menos un caso de cáncer en una mujer de aproximadamente 35 años que tenía un tumor maligno en su brazo izquierdo. La masa había crecido tanto que probablemente traspasó su piel mientras todavía estaba viva.
Pruebas sólidas
La práctica de la momificación solamente se remonta a unos miles de años atrás, mientras que el registro fósil llega a millones de años atrás. Ahora, Odes y sus colegas están seguros de que el hueso de homínido hallado en el yacimiento de Swartkrans cerca de Johannesburgo contiene el caso más antiguo conocido de cáncer.

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